羅素的描述詞理論(theory of description)

羅素(Bertrand Russell)在語言哲學最為人知的,莫過於他的描述詞理論(theory of description)。描述詞理論當中最知名的一環,則是旨在解釋確定描述詞(definite description)的意義。這部分的理論並不複雜,羅素的方法基本上是把包含確定描述詞的句子拆解成三個成分。以「The author of Waverley is a man」(Waverley的作者是男人)為例,根據描述詞理論,這個句子的意思其實是「One and only one entity wrote Waverley, and that one was a man」(有一個而且只有一個東西寫了Waverley,並且那個東西是個男人)。(Russell, 1905, p. 488.)換個方式講,它其實包含了三個命題:

(1-i). There is at least one author of Waverley, and 
(1-ii). there is at most one author of Waverley, and
(1-iii). whatever authored Waverley is a man.

中譯:(1-i)至少有一個東西是Waverley的作者,並且,(1-ii)至多有個東西是Waverley的作者,並且,(1-iii)所有寫Waverley的東西都是男人。

對羅素來說,單獨的確定描述詞並沒有意義可言,也就是,單獨只有「the author of Waverley」是無意義的。(Russell, 1905, p. 492.)所謂談確定描述詞的意義,其實是要談包含確定描述詞的整個句子的意義,例如剛才的分析,所針對的便是一整個句子,而確定描述詞僅僅是它的主詞。

當然,一個句子可以包含多於一個確定描述詞,舉例來說,「The author of Waverley is the author of Ivanhoe」根據描述詞理論便是:

via HERE

(2-i). There is at least one author of Waverley and at most one author of Waverley, and
(2-ii). there is at least one author of Ivanhoe and at most one author of Ivanhoe, and
(2-iii). whatever authored Waverley authored Ivanhoe.

中譯:(2-i)有一個而且只有一個東西是Waverley的作者,並且,(2-ii)有一個而且只有一個東西是Ivanhoe的作者,並且,(2-iii)所有寫Waverley的東西都寫了Ivanhoe

描述詞理論是羅素關於denoting phrase的理論。Denoting phrase可分成三類:(1)雖然有denoting,但沒有denote到東西,例如「the present King of France」;(2)denote到一個確切的物件,例如「the present President of the United State」;(3)有歧義地denoting,例如「a man」。(Russell, 1905, p. 479.)此處所舉之例,僅屬第二個分類。


備註

所有denoting phrase都會包含描述詞,確定描述詞自然不會例外。以斜體大寫英文字母代表某個特定描述詞,把「the author of Waverley」縮寫成「the W」、「a man」縮成「a M」、「the author of Ivanhoe」縮成「the I」,上述兩個例子,形式上可寫成:

(1). The W is a M
(2). The W is the I

羅素的分析,便是將之理解成含有量化詞(quantifier)的句子:

(1-f). There is a unique W, and whatever is an W is a M
(2-f). There is a unique W and a unique I, and whatever is an W is an I.

(Unique的意思是one and only one。)



Bibliography
  • Russell, B. (1905). On Denoting. Mind, 14(56), pp. 479-493.

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